Novembre 2006

Découverte du fossile d’un oiseau prédateur de dimension record

Un ancien oiseau carnivore découvert en Patagonie du Nord s’avère doté d’une tête d’une dimension record. Le fossile découvert est l’exemple connu le plus imposant d’un groupe de redoutables oiseaux appelés phorusrhacidae, qui parcouraient l’Amérique du Sud il y a de cela 60 millions d’années, jusqu’à il y a de cela 2 millions d’années. Il se dressait à trois mètres de haut, soit beaucoup plus qu’une autruche, et arborait un bec à crochet lui permettant de saisir de grosses proies.

Les phorusrhacidae se plaçaient au sommet de l’ensemble des carnivores d’Amérique du Sud, occupant une niche typiquement prises par les anciens chats, chiens et autres mammifères ailleurs dans le monde. Ils y évoluèrent lorsque le continent était encore largement isolé du reste des masses continentales. Ils ressemblaient à des dinosaures sans queue, et devinrent les méga-prédateurs du continent, précise Luis Chiappe, du Muséum d’histoire naturelle de Los Angeles County (Etats-Unis, Californie).

Le nouveau fossile argentin, âgé de 14-15 millions d’années, est inhabituel, en ce que son crâne entier est intact, font remarquer les chercheurs dans le numéro 443 de la revue Nature. La tête de l’animal, mesurant plus de 70 centimètres, est de 10 % plus grande que celle des autres espèces de phorusrhacidae trouvées jusqu’ici.

La découverte remet en question les idées à propos de la manière dont ces oiseaux se déplaçaient. Les paléontologues pensaient qu’en raison de leur morphologie, ces grands oiseaux étaient forcés de se mouvoir lentement. Mais les os des pieds du nouveau fossile sont minces et longs, comme ceux d’animaux rapides modernes, tels l’ému ou l’autruche, suggérant un déplacement à allure vive. Il est probable que l’oiseau chassait ses proies et utilisait son bec pour broyer des mammifères aussi gros que des agneaux.

Les chercheurs pensent que les animaux aujourd’hui les plus proches des phorusrhacidae sont les Seriemas, oiseaux carnivores vivants en Amérique du Sud mais ne mesurant qu’un demi-mètre de hauteur.


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