Février 2009

Des empreintes de pied semblables à celles de l’homme moderne datant d’il y a 1,5 million d’années

D’anciennes empreintes trouvées au Rutger’s Koobi Fora Field School, dans le nord du Kenya, montrent qu’il y a 1,5 million d’années de cela, certains humains, parmi les premiers, marchaient comme nous, sur des pieds anatomiquement modernes. Ces empreintes de pied ont été découvertes dans deux couches sédimentaires vieilles de 1,5 million d’années, près de lleret dans le nord du Kenya.

Ces empreintes indiquent un gros orteil parallèle aux autres orteils, à la différence de ceux des grands singes pour lesquels le gros orteil est séparé selon une configuration permettant la préhension, utile dans les arbres. Elles montrent en outre une voûte plantaire prononcée ressemblant à celle des humains et de petits orteils, typiquement associés à une position droite bipède. La dimension, l’espacement et la profondeur des empreintes ont servi de base aux estimations de poids, d’enjambée et d’allure, qui s’avèrent être dans la gamme de ceux des humains modernes. Les chercheurs ont déterminé que les individus concernés mesuraient environ 1,75 mètre.

Ils attribuent les empreintes à Homo ergaster, ou Homo erectus à ses débuts. Ce fut le premier hominidé à présenter les mêmes proportions corporelles (jambes plus longues et bras plus courts) qu’Homo sapiens. Divers restes d’Homo ergaster ou Homo erectus ont été trouvés au Kenya, en Tanzanie, en Ethiopie et en Afrique du Sud, avec des dates concordant avec celle des empreintes de lleret.

Les os des pieds sont rarement préservés parce qu’ils sont petits, enveloppés dans la chair et facilement consommés par les carnivores, signalent les chercheurs. En conséquence, notre connaissance de l’anatomie et de la fonction du pied chez les prédécesseurs et ancêtres de l’homme moderne est demeurée pauvre.

Les recherches sur le sujet sont publiées dans le numéro du 27 février de la revue Science.


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